Islas que se mueven más rápido

Por Rick Schleicher

Únase a las criaturas más singulares del mundo en un emocionante viaje por las islas que más rápido se mueven del planeta.

¡10 centímetros al año! Eso es un infierno para el cuero, el tipo de velocidad de la luz para las masas de tierra.

Si estás aquí durante diez días, estas islas se habrán movido bajo tus pies una décima de pulgada. Se han movido más de dos metros desde que estoy aquí. Realmente tienes que agarrarte por miedo a resbalar. No sólo son las islas que más rápido se mueven del planeta, sino que son las que más rápido crecen, encogen y se hunden. En lugar de tener un todoterreno aparcado en la entrada de su casa, los más previsores de mi bloque tienen barcos.

Para entender este fenómeno se necesita un título en psicología paranoica y saber que utilizamos los barcos mucho más a menudo que los SUV, además de que nadie tiene realmente una entrada.

Permítanme empezar de nuevo, para entender este fenómeno natural se requiere un conocimiento muy rudimentario de las ciencias de la tierra. No es tan divertido como cenar con leones marinos y tortugas gigantes, pero te ayudará a entender cómo se las arreglaron para llegar a tu reserva a tiempo.


Seguramente habrás oído que en el centro de la tierra no hay un montón de americanos cavando para intentar llegar a China; está el "núcleo" de esta enorme piscina de roca fundida llamada magma y sobre esta piscina de magma muy caliente está lo que llaman el manto terrestre.

Esta roca no fundida tiene 1.800 millas de espesor. Encima está lo que llaman la corteza terrestre, es decir, las placas tectónicas cubiertas de océanos, montañas, etc. A veces el magma encuentra un pequeño agujero de filtración a través del manto, llega hasta la corteza, penetra en una placa tectónica o, más a menudo, surge entre dos placas tectónicas y viola, tenemos un volcán, la mayoría de los cuales aparecen primero bajo el mar.

Pompeya, Krakatoa, Hawai son otros ejemplos de lugares en los que el pequeño agujero de filtración está tan caliente que penetra en una placa tectónica, y continúa penetrando a medida que la placa se mueve. En realidad, no se trata tanto de un "punto caliente" como se denomina, sino de un cuchillo caliente en la mantequilla de la placa tectónica que simplemente está haciendo lo suyo, moviéndose en una dirección. Aquí es donde se pone interesante. El magma sube a través de la placa y llega al mar o a la atmósfera, ¿y luego qué? No se evapora. Es un montón de roca líquida. Simplemente cae sobre sus lados, se enfría, se endurece y monta la placa tectónica mientras se aleja del punto caliente. Se amontona. En el caso de las Galápagos se amontona desde 3.000 metros por debajo del nivel del mar. Es importante recordar esto. El borde occidental de las Galápagos desciende a 3.000 metros bajo el nivel del mar. Es como un acantilado submarino de 3.000 metros. El lado oriental, donde todo el magma se ha apilado y se ha movido, en su parte más profunda es de 3.000 pies.

No todas las placas tectónicas son iguales. La placa de Nazca, sobre la que se asientan las Galápagos, se mueve de oeste a este, es la placa que más rápido se mueve en el planeta, ha chocado con la placa sudamericana y se está "subductando" por debajo de ella. Uno de los resultados ha sido la formación de la cordillera de los Andes. Esto ha sucedido durante tanto tiempo que se han encontrado en Venezuela rocas volcánicas formadas en las Galápagos. Piénsalo. La placa de Nazca se está sumergiendo por debajo de la placa de Sudamérica, lo que la obliga a hundirse junto con las islas que hay en ella.

Las islas Galápagos que se han alejado del "punto caliente" no sólo tienen las fuerzas naturales de la erosión trabajando en ellas mientras ya no crecen, sino que la base sobre la que se asientan se está sumergiendo a un ritmo de aproximadamente media pulgada al año, de ahí la necesidad de que algunos de mis compañeros más previsores mantengan los barcos en la entrada.

Volcán Sierra Negra

Tomemos como ejemplo la isla de Isabela. Se trata de la mayor de las islas Galápagos, la segunda más joven de las islas, con una antigüedad aproximada de un millón de años, y todavía tiene cuatro volcanes activos. Cuando vueles, verás los volcanes que crean las tierras altas y que son verdes con flora, a no ser que haya habido un flujo de lava reciente, y debajo de ellos hay kilómetros de ancho, casi planos, prácticamente estériles flujos de lava endurecidos. Puede haber un grupo aleatorio de cactus floreciendo o un pequeño pueblo de pescadores convertido en destino turístico con el aeropuerto en el que va a aterrizar.

San Cristóbal es una de las islas más antiguas, de aproximadamente tres millones de años, y no tiene volcanes activos ni ninguno de estos campos de lava costeros. ¿Por qué? Sí tiene esos campos de lava costeros, sólo que ahora están bajo el agua. ¿No es divertido?

Así, digamos que tenemos un volcán, el volcán Wolf en Isabela por ejemplo, que comienza a 3.000 metros bajo el nivel del mar y luego alcanza un pico sobre el océano de otros 1.500 metros. El área del volcán sobre el nivel del mar en un mapa es de 3.040 millas cuadradas cuando se mide desde arriba, por lo que podemos dar una anchura media del volcán cónico de aproximadamente 62,2 millas a nivel del mar. Eso significa que la parte del volcán sobre el nivel del mar tiene un volumen de 1.012,86 millas cúbicas. Si te parece raro, prueba con esto: un pie cúbico de roca volcánica pesa unas 25 libras, por lo que el peso del volcán sobre el nivel del mar es de 3,7 cuatrillones de libras. (Cálculos geométricos proporcionados por hombres mucho más sabios que yo)

No solemos pensar en términos de millas cúbicas, pero pruébalo. Piensa en una milla cúbica de roca y multiplícala por 1.012,86. ¿No es divertido?

Aquí está la otra parte divertida, los volcanes activos son realmente calientes, incluso la tierra que los rodea es relativamente caliente.

Todo el mundo sabe que la materia se expande cuando está caliente y se contrae cuando está fría, con un par de excepciones, el agua es una de ellas. Así pues, tenemos este enorme volumen de roca caliente a tibia que se enfría al recorrer la placa tectónica que se aleja de la fuente de ese calor. La temperatura media de la corteza terrestre es de 56 grados. Digamos que tienes una milla cúbica de roca volcánica a digamos una temperatura media de 72 grados. A 56 grados será un 6,88% más pequeño. ¡Las islas se encogen a medida que se alejan del punto caliente en un 6,88%!

Y ahí tienes las islas que más rápido crecen, se hunden y encogen del planeta. Ya sé cuál es tu siguiente pregunta, ¿cuánto se encogerán las islas si estás en ellas durante diez días?

Pero aquí está la parte realmente divertida, todo lo anterior explica por qué las tortugas gigantes de Galápagos viven tanto tiempo como lo hacen - ¡y eso es para la historia del próximo mes!